Ernest Rutherford

Ernest Rutherford (1871 – 1937) fue un físico y químico neozelandés. Descubrió, entre otras cosas, que la radiactividad desintegraba los elementos. Por este descubrimiento le otorgaron el Premio Nobel de Química en 1908.

Su padre fue granjero y mecánico y su madre, maestra. Rutherford destacó por su habilidad aritmética. Terminó la escuela como primer lugar de todas las asignaturas. Por este mérito ingresó al Canterbury College. Durante su estancia en la universidad descubrió que el hierro podía magnetizarse por medio de altas frecuencias. Luego de licenciarse, obtuvo una beca en Nueva Zelanda para estudiar matemáticas.

Se dedicó al estudio de las partículas radiactivas y logró clasificarlas en alfa (α), beta (β) y gamma (γ). Al estudiar el elemento torio llega en 1902 a la conclusión de que las emanaciones de torio son efectivamente átomos radiactivos, pero sin ser torio, y que la radiactividad viene acompañada de una desintegración de los elementos.

Este descubrimiento provocó un gran revuelo entre los químicos, muy convencidos del principio de indestructibilidad de la materia. Una gran parte de la ciencia de la época se basaba en este concepto. Por ello, este descubrimiento innovador representa una auténtica revolución.

También se le debe un modelo atómico, con el que probó la existencia del núcleo atómico, en el que se reúne toda la carga positiva y casi toda la masa del átomo.

Rutherford era un hombre muy robusto y entró en el hospital en 1937 para una operación menor, tras haberse herido podando unos árboles de su propiedad. A su regreso a su casa, parecía recuperarse sin problemas, pero su estado se agravó repentinamente. Murió el 19 de octubre de 1937 a los 66 años y se le enterró en la abadía de Westminster, junto a Isaac Newton y Kelvin.

Otto Hahn

Otto Hahn (1879 – 1968) fue un químico alemán descubridor de la fisión nuclear. Ganó el Premio Nobel de Química en 1944 y es considerado el padre de la Energía Nuclear. 
Estudió Química en la Universidad de Maburgo, en donde también obtuvo su doctorado en 1901. Luego viajó a Londres, en donde comenzó a estudiar fenómenos radiactivos. Mientras intentaba purificar una muestra de radio, desucubrió una nueva sustancia radiactiva a la que llamó radiotorio. Impulsado por este descubrimiento, viajó hasta Montreal para investigar más a profundo la radiactividad.
Regresó a Alemania en 1906 y trabajó ahí con la física austriaca Lise Meitner. Junto con ella, cinco años más tarde, dirigió el departamento de radioquímica del Instituto Químico Káiser Guillermo de Berlín. Tras la Primera Guerra Mundial, Hahn y su compañera fueron de los primeros en aislar el isótopo 231 del protactinio (elemento número 91 de la tabla periódica), uno de los últimos elementos radiactivos naturales descubiertos.
En 1938, basándose en las observaciones de Enrico Fermi sobre el bombardeo de neutrones en el uranio y trabajando junto a Fritz Strassman concluyó que uno de los productos de la desintegración del uranio es un isótopo radiactivo de un elemento de mucho menor peso, el bario, lo cual indujo a pensar que el átomo de uranio se divide en dos átomos más ligeros tras el proceso de bombardeo con neutrones.
El fenómeno, que fue bautizado con el nombre de fisión nuclear, le supuso a su innovador descubridor el Premio Nobel de Química de 1944. Después de haber abandonado Alemania durante los años de la Segunda Guerra Mundial para instalarse en el Reino Unido, regresó a su país convertido en una figura de relieve social, comprometido con la causa vinculada al desarme nuclear.
Hahn fue fundador, en 1946, y presidente de la Sociedad Max Planck , miembro de honor de 45 Academias del mundo, y de la Real Sociedad Española de Física y Química en Madrid, de la Real Academia de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales y del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) en Madrid.
Otto Hahn falleció el 28 de julio de 1968 a los 89 años en Gotinga, Alemania por causas naturales.