Ernest Rutherford

Ernest Rutherford (1871 – 1937) fue un físico y químico neozelandés. Descubrió, entre otras cosas, que la radiactividad desintegraba los elementos. Por este descubrimiento le otorgaron el Premio Nobel de Química en 1908.

Su padre fue granjero y mecánico y su madre, maestra. Rutherford destacó por su habilidad aritmética. Terminó la escuela como primer lugar de todas las asignaturas. Por este mérito ingresó al Canterbury College. Durante su estancia en la universidad descubrió que el hierro podía magnetizarse por medio de altas frecuencias. Luego de licenciarse, obtuvo una beca en Nueva Zelanda para estudiar matemáticas.

Se dedicó al estudio de las partículas radiactivas y logró clasificarlas en alfa (α), beta (β) y gamma (γ). Al estudiar el elemento torio llega en 1902 a la conclusión de que las emanaciones de torio son efectivamente átomos radiactivos, pero sin ser torio, y que la radiactividad viene acompañada de una desintegración de los elementos.

Este descubrimiento provocó un gran revuelo entre los químicos, muy convencidos del principio de indestructibilidad de la materia. Una gran parte de la ciencia de la época se basaba en este concepto. Por ello, este descubrimiento innovador representa una auténtica revolución.

También se le debe un modelo atómico, con el que probó la existencia del núcleo atómico, en el que se reúne toda la carga positiva y casi toda la masa del átomo.

Rutherford era un hombre muy robusto y entró en el hospital en 1937 para una operación menor, tras haberse herido podando unos árboles de su propiedad. A su regreso a su casa, parecía recuperarse sin problemas, pero su estado se agravó repentinamente. Murió el 19 de octubre de 1937 a los 66 años y se le enterró en la abadía de Westminster, junto a Isaac Newton y Kelvin.

Enrico Fermi

Enrico Fermi (1901-1954) fue un innovador físico italiano conocido por crear el primer reactor nuclear y realizar investigaciones importantes de física cuántica. Es por esto que recibió el Premio Nobel de Física en 1938 y la Medalla Max Planck en 1954. Es conocido como el padre de la energía nuclear.

Nació en Roma el 29 de septiembre. A los 14 despertó un interés por la física en el joven Fermi después de leer “Elementorum physicae mathematicae” el cual estaba escrito en latín. Destacaba en los aspectos académicos al ser dotado de una excelente memoria, gran capacidad de síntesis y una facilidad para resolver problemas de física teórica. Compartía su pasión por la física y matemática con su hermano mayor Giulio Fermi, el cual murió debido a problemas de salud. Este evento traumático aumentó la dedicación de Enrico por los estudios para distraerlo de sus penas.

Fermi obtuvo su doctorado en la Scuola Normale Superiore de Pisa en 1922. Fue nombrado profesor de la Universidad de Roma “La Sapienza” en 1927 y en 1930 enseño en la Universidad de Michigan como profesor invitado.

Demostró que existían nuevos elementos radiactivos que se producían tras irradiación con neutrones. Aparte realizo descubrimientos fundamentales respecto a cómo los neutrones lentos causan reacciones nucleares. Es responsable de la transmutación de átomos de uranio en átomos de neptunio (el cual no ocurre naturalmente) al bombardearlo con neutrones.

Después de ganar el nobel por esos últimos trabajos, tuvo que huir de Italia por las normas antisemitas dado que afectaban a su esposa judía Laura y a varios de sus ayudantes en investigaciones. En Estados Unidos participo en la creación de la bomba atómica en el Proyecto Manhattan y fue responsable de realizar la primera reacción en cadena controlada de fisión nuclear.

Enrico Fermi murió de cáncer de estómago en Chicago a los 53 años en 1954.