Katherine Johnson

Katherine Coleman Goble Johnson (26/08/1918) es una física, científica espacial y matemática que ha realizado grandes contribuciones a la aeronáutica estadounidense y a los programas espaciales de la NASA. Es famosa por su precisión en el cálculo de navegación astronómica. En 1969 calculó la trayectoria del Apollo 11 a la Luna.

Katherine nació en Virgnia Occidental. Su padre fue leñador y su madre, maestra. Ambos se dieron cuenta de su temprana capacidad para las matemáticas, así que se esforzaron por darle una educación de calidad. Se graduó de la escuela a los 14 años y a los 15 ingresó a la Universidad Estatal de Virginia Occidental.

Ahí destacó tanto que uno de sus profesores, W.W. Schiefflin Claytor, incluyó al currículo asignaturas de matemáticas especialmente para ella. Se graduó a los 18 años (1937) con summa cum laude en matemáticas y francés.

En 1953, la NACA (posteriormente sería llamada NASA), comenzó a ofrecer trabajo para mujeres afroamericanas en el Departamento de Guía y Navegación. Uno de estos puestos fue ofrecido a Katherine y ella aceptó inmediatamente. Comenzó en la sección West Area Computers pero, debido su desempeño en las tareas que se le asignaban, fue promovida al área de Controles de Naves Espaciales.

En 1959 calculó la trayectoria del vuelo espacial de Alan Shepard,​ el primer estadounidense en viajar al espacio. Luego, en 1961, calculó la ventana de lanzamiento del proyecto Mercury. Sus cálculos eran tan confiables que un año después, cuando la NASA comenzó a usar computadoras electrónicas para calcular órbitas, era llamada para confirmar los cálculos a mano. Esto fue muy importante porque ayudó a establecer confianza en la nueva tecnología. También calculó la trayectoria del Apollo 11 a la Luna.

Katherine Johnson ha tenido una vida profesional llena de reconocimientos. Desde doctorados honorarios hasta el Premio por Operaciones Lunares y Órbitas Aeroespaciales de la NASA en 1967. El 24 de noviembre del 2015, recibió el premio civil más alto de su nación, la Medalla Presidencial de la Libertad, de las manos del ex presidente Barack H. Obama.